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De científicos a fundadores de startups: una conversación con Ana Koller, directora de First Momentum Ventures

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El poder de la tecnología no tiene límites y, en un mundo impulsado por la innovación, la trayectoria de las empresas tecnológicas en Europa es realmente inspiradora. A continuación, podrás encontrar nuestra conversación con Ana Koller, directora del Departamento de Investigación en First Momentum Ventures, una organización con la misión de potenciar y apoyar a las empresas tecnológicas emergentes en su camino hacia el éxito. Si eres científico y tienes una idea para una start-up, pero no sabes por dónde empezar, te aseguramos que pronto lo tendrás claro: sigue leyendo y encuentra la ayuda que estabas buscando. 

¿Puede describir brevemente el perfil de Clueless No More (o First Momentum Ventures)? 

First Momentum Ventures es una empresa de capital de riesgo dedicada a apoyar a empresas tecnológicas europeas en fase inicial o presemilla. Principalmente invertimos en programas B2B y tecnologías industriales o de mejora de la superficie de producción, además de en empresas emergentes caracterizadas por enfoques técnicos innovadores (a las que se suele llamar ‘deep tech’). Como inversores con formación técnica, entendemos lo que los fundadores están construyendo a un nivel más profundo, lo que hace que realmente nos encante su tecnología. Les retamos a hacer realidad sus ambiciones, pero también les apoyamos en los buenos y malos momentos. 

Dada nuestra debilidad por las startups en fase muy inicial, sentimos curiosidad por las empresas derivadas académicas. Y ahí es donde entra en juego Clueless No More. Nos hemos dado cuenta de que muchos fundadores científicos se preguntan: “¿Cómo empiezo?” o “¿Qué hago ahora?”. Al fin y al cabo, de la investigación a la iniciativa empresarial hay un gran salto. Al profundizar en el tema, vimos un patrón. En el mundo de las empresas derivadas del mundo académico, los científicos, las oficinas de transferencia de tecnología y los inversores como nosotros parecen estar en planetas diferentes. Y eso genera confusión, frustración y muchas oportunidades perdidas.

Por eso nació Clueless No More. Pensamos: “¿Y si pudiéramos conectar estos puntos, poner a todo el mundo en la misma página e impulsar realmente la innovación?”. En el fondo, nuestro objetivo es muy sencillo: crear una red en la que los científicos-fundadores puedan encontrar la orientación, los conocimientos y la chispa que necesitan para triunfar. Para hacer realidad esta visión, organizamos eventos, mesas redondas y proporcionamos información directa como si fuésemos sparrings desde el primer minuto; también facilitamos colaboraciones inspiradoras y ofrecemos numerosas oportunidades para establecer contactos. 

¿Puede presentarse y mencionar cuál es su función y su inspiración en este trabajo? 

Actualmente estoy a cargo del Departamento de Investigación en First Momentum Ventures, que es una función poco habitual en muchas empresas de capital riesgo. Como tal, el papel tiene tres partes principales: formo parte del equipo de inversión, hago due diligence en temas más allá del embudo de inversión actual para ayudar a establecer nuevas rutas, y lidero nuestras conexiones con el mundo académico, principalmente a través de Clueless No More. Veo este papel como un reflejo de mi formación, que tiene profundas raíces en el mundo académico, concretamente en la ingeniería física. Me dediqué durante 15 años a la física del plasma y a la ciencia e ingeniería de la fusión nuclear. La mitad de este tiempo la pasé en el Instituto Max Planck de Física del Plasma, cerca de Múnich. Me doctoré en la LMU de Múnich y en la Universidad de Gante. Allí desarrollé sistemas de diagnóstico para reactores de fusión y estudié métodos de calentamiento para alcanzar la temperatura óptima de fusión. 

Entonces, como muchos de mis compañeros, me moría de ganas de ver cómo se comercializaba esta innovación. Esta motivación me llevó a incorporarme a Commonwealth Fusion Systems (CFS), una empresa derivada del MIT en Devens (Massachusetts). Allí asumí un papel operativo, dirigiendo los sistemas espectroscópicos y de imagen de su proyecto piloto SPARC. Gestioné el diseño y la adquisición de 16 sistemas de diagnóstico que básicamente controlan los latidos del corazón de esos reactores en tiempo real. Fue un trabajo de ensueño. El ritmo y la organización fueron un cambio radical con respecto al mundo académico, lo que supuso una experiencia muy valiosa. 

Pero sentía que necesitaba más impacto y explorar el mundo de la tecnología fuera del núcleo aislado de la fusión. También quería aprovechar mi experiencia, mis capacidades analíticas y mi mentalidad emprendedora y a la vez técnica. 

Esta reflexión me llevó a First Momentum Ventures. Su lema, “ingenieros de corazón, inversores por elección”, resonó profundamente en mí. Ahora, como parte de su equipo, veo que es algo más que una frase pegadiza: es lo que realmente somos, dados los antecedentes que la mayoría de nosotros aportamos. 

¿Qué le entusiasma de las empresas emergentes basadas en investigación?

Que se están liberando de la llamada “Torre de Marfil”. El ecosistema de las startups basadas en investigación es precisamente el ámbito en el que empezamos a notar la diferencia real entre “invención” e “innovación”. Mientras que las invenciones representan ideas novedosas, la innovación encapsula la integración de estas ideas en nuestro tejido cotidiano. Estas dos necesitan estar conectadas continuamente, y esa tubería entre ellas nunca debe estancarse. Un ejemplo sorprendente de lo que ocurre cuando se estanca es la URSS. Eran inventores prolíficos, con numerosos premios Nobel. Todos los libros de texto de ingeniería están llenos de ecuaciones con nombres de científicos soviéticos. Pero cuando cayó el telón, era evidente que sus industrias no habían seguido el ritmo. Habían estado inventando, pero no innovando, lo que frenó su economía. Me temo que ese efecto también se está haciendo visible hoy en día en muchos países que asignan presupuestos importantes a I+D y que en las últimas décadas se han vuelto más reacios al riesgo y lentos a la hora de incorporar las invenciones que ayudan a financiar a nuestras vidas, industrias y procesos cotidianos. Tenemos que mantener en marcha ese proceso.

Por eso, lo que me entusiasma de este tipo de startups es precisamente ver cómo la investigación sale de las páginas de los artículos académicos, se abre camino fuera de los laboratorios y cambia realmente el mundo. Se trata de garantizar que nuestros descubrimientos e invenciones no se queden confinados en la Torre de Marfil, sino que encuentren el lugar que les corresponde en nuestras vidas, cumpliendo la esencia misma del objetivo de la ciencia. 

¿Qué características o cualificaciones busca en los aspirantes a fundadores? 

Cuando valoramos a fundadores inspiradores, tendemos a utilizar un enfoque estratificado: 

En primer lugar, nos atraen los fundadores que irradian ambición. Deben poseer este cautivador impulso por su misión. Dada la naturaleza de las empresas científicas, que a menudo tardan mucho tiempo en madurar y ver la luz, la resistencia es un valor fundamental. Y la fuente que la alimenta es la vocación. Se necesita mucha resistencia para navegar por un mar de escépticos y de aquellos que quizá no comprendan el alcance total de lo que se está construyendo, pero que aun así expresarán sus opiniones. Y paralelamente a la ambición y la resistencia está la integridad. Para nosotros es más que una palabra. Para trabajar de verdad junto a un fundador, necesitamos ver que este rasgo brilla en todas sus acciones. 

Profundizando un poco más, está el concepto de coherencia con lo que están construyendo. Cuando analizamos a un fundador, nos fijamos en cómo encajan sus antecedentes con su empresa. No vamos a interrogarles sobre cada detalle de lo que están desarrollando, pero, como capital riesgo, tenemos que estar seguros de que la persona que tenemos delante es la adecuada para dar vida al plan en cuestión. Por ejemplo, un neurocientífico que presenta un concepto de central eléctrica de fusión. ¿Interesante? Desde luego. Pero inmediatamente levantaría más sospechas que si lo presentara alguien que procediese directamente del mundo de la física nuclear o del plasma. 

También he observado que los científicos fundadores suelen estar obsesionados con su tecnología. La verdad es que es algo digno de verse. Sin embargo, creo que es esencial entender que una tecnología innovadora y una empresa de éxito no son sinónimos por defecto. Es en estos momentos cuando nos gusta ver un destello de mentalidad comercial. No necesariamente un título de MBA ondeando en el aire, sino un sentido desarrollado de la dinámica del mercado, un don para entender el crecimiento comercial, un instinto para reconocer el talento que necesitarán para suplir los puntos ciegos si no pueden hacerlo ellos mismos. Porque, al fin y al cabo, sin alguien con mentalidad comercial a bordo, incluso las ideas más revolucionarias corren el riesgo de acumular polvo en un laboratorio, en lugar de transformar el mundo exterior. 

¿Hay algún campo / dominio / tecnología o ubicación geográfica específica que le interese especialmente financiar?

Cuando se trata de campos científicos y dominios de alta tecnología, nuestro enfoque es a la vez pragmático y apasionado. Somos relativamente agnósticos, pero nos gusta navegar por los mares que conocemos. Nuestras decisiones e intereses vienen determinados en gran medida por la experiencia que albergamos en nuestra empresa y por la vasta red de contactos que hemos construido a lo largo de los años. Por eso, como he dicho antes, nos centramos en B2B SaaS, tecnología industrial y deep tech

Geográficamente, hasta hace poco estábamos orientados sobre todo a las regiones de habla alemana de Europa. Pero ahora estamos ampliando nuestros horizontes. Actualmente, estamos ampliando nuestra búsqueda para incluir los ecosistemas innovadores de los países nórdicos, los Países Bajos y el Reino Unido. Estos son nuestros primeros pasos para convertirnos en una empresa de capital riesgo verdaderamente paneuropea, y estamos deseando explorar colaboraciones en estas regiones. 

¿Cuál es el volumen habitual de sus inversiones en empresas emergentes en fase pre-semilla? 

Normalmente, nuestras inversiones oscilan entre 200.000 y un millón de euros. También hemos creado una reserva en nuestro fondo para inversiones de seguimiento. 

¿Qué criterios utiliza para evaluar el potencial de una empresa emergente? 

Para mí, evaluar una empresa emergente es como observar las tres esquinas de un triángulo. Tenemos un marco específico para acceder a los fundadores de deep tech pero, en general, nos fijamos en estas tres áreas clave.

¿La primera esquina? El equipo. Es el corazón de cualquier startup. Buscamos a aquellos que se sitúen entre el 5% de los mejores en su ámbito, con un fuerte énfasis en el aspecto tecnológico. Como era de esperar, Europa está repleta de talentos. Más allá de sus credenciales, el otro aspecto crítico del equipo es su dinámica. Y, por supuesto, también tengo curiosidad por saber hasta qué punto armoniza la mezcla de experiencia y visión con la tecnología que están desarrollando. 

En la segunda esquina encontrarás el ajuste del producto al mercado. Sé que ya es una frase cliché, pero se convirtió en eso por una razón. Una gran tecnología sin un propósito específico es como una llave sin cerradura. Siempre me entusiasma ver startups cuyas suposiciones sobre el mercado no son solo suposiciones, sino que están fortificadas por una validación sustancial. Queremos que las industrias se identifiquen con el problema que el producto de la startup promete resolver. 

El tercer y último rincón es la fase de producto. A menudo pensamos que, si todavía estás inmerso en el trabajo de laboratorio, quizá las subvenciones y la financiación pública sean tus mejores aliados. Para nosotros, el mejor momento es cuando estás a punto de presentar un prototipo o, mejor aún, cuando ya tienes uno en marcha. 

¿Cuáles son los retos más comunes a los que se enfrentan los científicos convertidos en empresarios y cómo les ayuda en estas situaciones?

A través de numerosas interacciones con fundadores y otros inversores, algunos retos resuenan con más insistencia que otros. 

Uno de los temas más discutidos es probablemente el de la tabla de capitalización. Los científicos fundadores suelen sentirse abrumados cuando una figura prominente, como un profesor en cuyo trabajo se han basado, les pide una participación considerable. Piensan: “Le debo a esta persona toda mi investigación; le daré lo que quiera”. Sin embargo, entregar grandes participaciones de capital al principio puede provocar una dilución significativa más adelante. A menudo nos encontramos mediando en estas situaciones, abogando por participaciones de un solo dígito. Esto no se debe a que “las sociedades de capital riesgo quieran tener todo el poder”, sino precisamente lo contrario: para nosotros es crucial garantizar que los fundadores sigan comprometidos y valorados. 

El otro tema que surge cuando se le pregunta a un científico-fundador: “¿Cuál es la visión de su empresa?”, es que a menudo se limitan a describir su producto y la hoja de ruta para el lanzamiento. Es como imaginar un coche, pero olvidarse de la carretera por la que circulará. Una startup es mucho más que su producto, y nosotros insistimos en que no se trata solo de la tecnología, sino de construir un ecosistema que englobe la visión, el equipo y el crecimiento. Esto podría implicar la incorporación de alguien con mentalidad comercial, alguien que pueda ver el panorama general y garantizar que la trayectoria de la empresa se alinea con el potencial del producto.

Y con ello, otro escollo común que yo mencionaría es infravalorar la importancia de la perspicacia comercial. El viejo adagio de “constrúyelo y vendrán” es, por desgracia, más fantasía que realidad. Una tecnología estelar es la mitad de la batalla; asegurarse de que impacta en el mercado es la otra mitad. A veces, cuando escuchaba la presentación de un científico-fundador, pensaba: “¿Sabe ese sector que tiene este problema?”

Por supuesto, los problemas también surgen de los matices burocráticos ligados a las geografías, especialmente cuando se trata de negociaciones de transferencia de propiedad intelectual. Aquí no hay una solución única. Para contrarrestar esta situación, ofrecemos el programa Clueless No More, que reúne paneles y organiza eventos para estimular el diálogo, compartir las ideas de los fundadores y abrirse camino entre todos a través de estos terrenos pedregosos.

¿Cuál es su grado de implicación y apoyo en las startups en las que invierte? 

En First Momentum Ventures, no nos enorgullecemos solo de firmar cheques, sino de arremangarnos y sumergirnos a fondo junto a las startups de nuestra cartera. Contrariamente a la creencia popular, la inversión en fases iniciales no es una gran fiebre del oro. Se trata de estar en la encrucijada de la innovación, de la pasión por la tecnología y, lo que es más importante, de forjar auténticas alianzas con los fundadores. Después de todo, ¿qué valor tiene el capital sin contexto ni orientación?

Nuestro modus operandi nos diferencia de los demás. Hemos actuado activamente como intermediarios para casi todas las empresas que hemos respaldado, conectándolas con los mejores talentos para hacer crecer sus equipos. Nuestra red de contactos en el sector también se convierte en una red accesible para nuestras nuevas empresas, lo que simplifica los estudios de mercado y las presentaciones.

Como socios, también nos encargamos de la estrategia, guiando a los fundadores en la preparación de futuras rondas de financiación. Podemos actuar como exploradores en la frontera, evaluando el panorama con antelación para ayudar a posicionar favorablemente a nuestros fundadores en las siguientes fases de financiación.

Nuestro apoyo, sin embargo, es siempre una oferta sobre la mesa, nunca una imposición. Creemos en la autonomía y respetamos las trayectorias únicas de cada una de las empresas de nuestra cartera. Así que, aunque estamos preparados con un conjunto de recursos y experiencia, siempre son los fundadores los que deciden cómo, o incluso si, quieren participar. Al fin y al cabo, el camino hacia el éxito consiste tanto en respetar las decisiones individuales como en las colaboraciones con otros colectivos. 

¿Puede describir el proceso de diligencia y el calendario para tomar una decisión de inversión?

En lo que respecta a la diligencia debida, nos guiamos principalmente por dos principios: el respeto por el tiempo del fundador y la importancia de la minuciosidad. Para lograr este delicado equilibrio, hemos calibrado nuestro proceso para que dure aproximadamente dos semanas, asegurándonos de no dejar piedra sin remover al tiempo que avanzamos con rapidez. ¿Recuerda el triángulo que he mencionado antes? Se trata de comprender realmente los tres puntos clave y conseguir que el equipo de inversión se sienta cómodo con ellos. 

En el aspecto técnico, aprovechamos nuestros conocimientos internos y las entrevistas con expertos.

La dinámica y el potencial del equipo fundador es el segundo punto clave. Aquí nos sumergimos a fondo para comprender sus rasgos de liderazgo, su ética a la hora de trabajar junto a sus compañeros de equipo y su reputación entre sus compañeros. Esta información procede principalmente de conversaciones y referencias, y nos da una idea detallada del equipo que hay detrás de la tecnología.

Por último, la prospectiva de mercado. Para nosotros es muy importante calibrar las promesas y los posibles escollos del panorama del mercado. Por el momento, nos basamos en gran medida en las entrevistas, pero estoy deseando integrar también este componente en nuestro marco tecnológico. 

¿Cómo deben dirigirse a usted los científicos que lean este blog para obtener más orientación y saber con qué deben venir preparados?

Son más que bienvenidos a unirse a nuestra comunidad en Clueless No More. Hemos creado este espacio para fomentar el libre intercambio de conocimientos y garantizar canales de comunicación abiertos. Una vez allí, no dude en ponerse en contacto conmigo sobre cualquier tema, en cualquier momento. No es necesaria ninguna preparación previa; si tiene algo en mente, hablemos de ello. Dicho esto, aunque me encantaría prestar la mayor ayuda posible, siempre seré transparente sobre mi capacidad y experiencia en determinados temas. Recuerde venir con el corazón abierto. A veces, los comentarios o consejos pueden ser difíciles de digerir, pero siempre se comparten con la mejor intención. 

¿Podría compartir con nosotros su opinión sobre la propiedad intelectual y las patentes en lo que respecta a las empresas de nueva creación, basándose en sus investigaciones? 

Lidiar con la transferencia de propiedad intelectual requiere paciencia y preparación. A menudo, el proceso puede ser más complicado y largo de lo que prevén los científicos-fundadores. He aquí algunas ideas clave que he recogido, especialmente de nuestra reciente mesa redonda sobre transferencia de P.I. en Clueless No More, que organizamos conjuntamente con SPRIN-D, y que contó con las opiniones de Georg Püschel (Wandelbots), Patrik Aspermair (NOSI) y Barbara Diehl (SPRIN-D):

  • Prevea retrasos: considere siempre que el proceso de transferencia de la propiedad intelectual llevará tiempo. Es fundamental no precipitarse ni tomar decisiones bajo presión. La preparación y la paciencia son sus aliados. Puede llevar incluso un año. Téngalo en cuenta. 
  • Busque asesoramiento experimentado: Es beneficioso contar con alguien con experiencia de primera mano que le guíe en el proceso. Si es posible, busque a un fundador de su institución que haya pasado por esto antes. Pueden ofrecerte una perspectiva familiar y comprensiva, pueden reconocer tu punto de partida y poder aconsejarte sobre hacia dónde debes dirigirte. 
  • La negociación es clave: Durante las reuniones iniciales con las oficinas de transferencia de tecnología, es posible que le presenten una lista de requisitos “estándar”. Aunque estas sean sus peticiones iniciales, no son inamovibles. Esté siempre dispuesto a negociar y a buscar claridad sobre sus exigencias. Entienda por qué se establecen ciertas condiciones y, junto con su asesor, entra en las negociaciones posteriores con la cabeza despejada. 
  • Empatice con las oficinas de transferencia de tecnología: Es importante recordar que los profesionales de la transferencia de tecnología no son adversarios. Les apasiona tu tecnología y quieren apoyar tu startup. Sin embargo, también tienen la responsabilidad de salvaguardar los intereses de la universidad y, por extensión, de entidades más grandes como el Ministerio de Educación. Por eso creo que a veces parecen estrictos o cautelosos. Enfréntate a las negociaciones sabiendo que ambas partes trabajan por un objetivo común. 

Por último, ¿qué mensaje o qué ideas le gustaría transmitir a los científicos que aspiran a convertir su investigación en empresas innovadoras y de éxito? 

El camino que tenemos por delante es a la vez emocionante y desalentador. He aquí algunos consejos para guiarle en el camino.  

Su investigación es la base de su empresa, y usted es el mejor del mundo en ello. Cree en su potencial y en su capacidad para marcar la diferencia. Esta convicción impulsará tu ambición, te ayudará en los momentos difíciles y será un imán para los demás, inspirándoles a creer en tu visión. Pero recuerda que una startup es algo más que una investigación puntera y que tienes que desarrollar una perspectiva holística desde el principio. Participa en diálogos empresariales y establece conexiones con la industria y relaciones con el capital riesgo desde el principio, mucho antes de la fase de prototipo. Al igual que el método científico se nutre del escrutinio y la revisión por pares, mantente receptivo a los comentarios de la industria sobre tu startup y utilízalos como herramienta para perfeccionar tu estrategia y enfoque. Si navegar por estas aguas le parece demasiado extraño, esté abierto a acoger a expertos que puedan dirigir el barco a su lado.  Cuando reúna a su equipo, mire más allá de su laboratorio; el mundo está lleno de mentes brillantes de diversos orígenes, esperando añadir valor. 

Y cuando el camino se ponga difícil, acuérdese e siempre de su porqué. Por qué empezó este proyecto: para cambiar las cosas, para solucionar un problema persistente, para aportar una nueva solución al mundo. Este porqué le mantendrá orientado y motivado.

Agradecimientos

Queremos dar las gracias a Ana Koller por su contribución a nuestra colección de entrevistas a financiadores.

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