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Impulsionando cientistas a fundadores de startups: Em uma conversa com a Dra. Ana Koller, First Momentum Ventures

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O potencial da tecnologia é ilimitado e, em um mundo movido pela inovação, a jornada das empresas de tecnologia na Europa é inspiradora. Junte-se a nós em uma conversa franca com Ana Koller, diretora de pesquisa da First Momentum Ventures, uma organização com a missão de capacitar e apoiar empresas de tecnologia nascentes em seu caminho para o sucesso. E se você é um cientista com uma ideia para uma startup, mas não sabe como começar, garantimos que você não terá mais dúvidas, continue lendo e encontre o apoio que estava esperando para obter!

Você poderia fornecer um breve histórico sobre o perfil da Clueless No More (ou First Momentum Ventures)?

A First Momentum Ventures é uma empresa de capital de risco (Venture Capital, VC) em estágio inicial e pré-seed dedicada a apoiar empresas nascentes de tecnologia em toda a Europa. Investimos principalmente em software B2B, tecnologia de otimização industrial e de chão de fábrica e em startups caracterizadas por novos ângulos técnicos – geralmente chamados de “deep-tech”. Como investidores com formação técnica, entendemos o que os fundadores estão construindo em um nível mais profundo e realmente nos apaixonamos por sua tecnologia. Nós os desafiamos a realizar suas ambições, mas também os apoiamos nos bons e maus momentos.

Como gostamos muito de startups em estágio inicial, temos curiosidade sobre spin-offs acadêmicos. E é aí que a Clueless No More entra em ação. Percebemos muitos cientistas-fundadores coçando a cabeça e se perguntando: “Como posso começar?” ou “Para onde vou a partir daqui?”. Afinal, é um grande salto da pesquisa para o empreendedorismo. Ao nos aprofundarmos, percebemos um padrão. Há um espaço complicado no cenário de spin-offs acadêmicos em que os cientistas, os escritórios de transferência de tecnologia e os investidores, como nós, parecem estar em planetas diferentes. E isso gera confusão, frustração e muitas oportunidades perdidas.

Foi por isso que nasceu a Clueless No More. Pensamos: “E se pudéssemos conectar esses pontos, colocar todos na mesma página e realmente estimular a inovação?”. Nosso objetivo é bastante simples: criar uma rede em que os cientistas-fundadores possam encontrar a orientação, o conhecimento e a faísca de que precisam para se tornar grandes. Para concretizar essa visão, organizamos eventos, painéis de discussão, fornecemos feedback direto como parceiros de luta desde o primeiro minuto, facilitamos parcerias inspiradoras e oferecemos inúmeras oportunidades de networking.

Por favor, apresente você, sua função e sua inspiração para este trabalho

Atualmente, atuo como chefe de pesquisa na First Momentum Ventures, uma função que não é comum em muitas empresas de capital de risco. Como tal, a função tem três partes principais: faço parte da equipe de investimento, realizo a devida diligência em tópicos além do funil de investimento atual para ajudar a definir novas teses de investimento e lidero nossas conexões com o mundo acadêmico, principalmente por meio da Clueless No More. Vejo essa função como um reflexo da minha formação, que tem raízes profundas no meio acadêmico, especificamente em engenharia física. Trabalhei durante 15 anos em física de plasmas e ciência e engenharia de fusão nuclear. Metade desse tempo foi passado no Instituto Max Planck de Física de Plasmas, perto de Munique. Obtive meu doutorado na LMU de Munique e na Universidade de Ghent. Lá, desenvolvi sistemas de diagnóstico para reatores de fusão e explorei métodos de aquecimento para atingir a temperatura ideal para a fusão.

Então, como muitos outros fusioneers [aqueles que combinam conhecimento e habilidade em dois ou mais campos], eu estava ansiosa para ver esse divisor de águas chegar à comercialização. Essa motivação me levou a ingressar na Commonwealth Fusion Systems (CFS), uma spin-off do MIT em Devens, Massachusetts. Lá, assumi uma função operacional, liderando os sistemas de espectroscopia e imagem para o projeto piloto, o SPARC. Gerenciei os projetos e a aquisição de 16 sistemas de diagnóstico que basicamente monitoram os batimentos cardíacos desses reatores em tempo real. Era uma função dos sonhos. O ritmo e a organização foram uma mudança radical em relação ao mundo acadêmico, o que foi uma experiência incalculável.

Mas senti que precisava de mais impacto e de explorar o mundo da tecnologia fora do silo da fusão. Eu também queria potencializar minha experiência, minhas habilidades analíticas e minha mentalidade empreendedora e de engenharia.

Essa reflexão me levou à First Momentum Ventures. Seu lema, “engenheiros de coração, investidores por opção”, ressoou profundamente em mim. Agora, como parte de sua equipe, vejo que é mais do que apenas uma frase de efeito – é realmente quem somos, dadas as origens que a maioria de nós traz para a mesa.

O que lhe entusiasma nas startups baseadas em pesquisa científica?

O fato de elas estarem se libertando da chamada “Torre de Marfim”. O ecossistema de startups baseadas em pesquisa é exatamente a área em que começamos a perceber a diferença real entre “invenção” e “inovação”. Enquanto as invenções representam ideias novas, a inovação incorpora a integração dessas ideias em nosso tecido diário. Essas duas coisas precisam estar conectadas continuamente, e o canal entre elas nunca deve estagnar. Um exemplo notável do que acontece quando ele fica estagnado é a URSS. Eles eram inventores prolíficos, tendo conquistado vários prêmios Nobel. Todos os livros didáticos de engenharia estão repletos de equações com os nomes de cientistas soviéticos. Mas quando a cortina caiu, ficou evidente que seus setores não haviam acompanhado o ritmo. Eles estavam inventando, mas não inovando, o que atrasou sua economia. Temo que esse efeito também esteja se tornando visível hoje em dia em muitos países que alocam orçamentos significativos para P&D e que, nas últimas décadas, tornaram-se mais avessos ao risco e lentos na incorporação das invenções que ajudam a financiar em nossas vidas diárias, indústrias e processos. Temos que manter esse canal em funcionamento.

Portanto, o que me entusiasma nas startups baseadas em pesquisa é exatamente ver a pesquisa sair das páginas dos artigos acadêmicos, sair dos laboratórios e realmente mudar o mundo. Trata-se de garantir que nossas descobertas e invenções não fiquem apenas confinadas à Torre de Marfim, mas encontrem seu lugar de direito em nossas vidas, cumprindo a própria essência do que a ciência pretende fazer.

Quais são as características ou qualificações que você procura em aspirantes a fundadores?

No fundo, somos atraídos por fundadores que irradiam ambição. Eles devem possuir essa motivação cativante para sua missão. Dada a natureza dos empreendimentos voltados para a ciência, que geralmente levam um tempo considerável para amadurecer e ver a luz do dia, a resistência é um valor absolutamente fundamental. E a fonte que a alimenta é a motivação para a missão. É necessário um pouco de resistência para navegar no mar de céticos e daqueles que talvez não compreendam o escopo completo do que está sendo construído, mas que ainda assim expressam suas opiniões. E, paralelamente à ambição e à resistência, está a integridade. Para nós, isso é mais do que apenas uma palavra. Para trabalhar genuinamente ao lado de um fundador, precisamos ver essa característica transparecendo em todas as suas ações.

Mergulhando um pouco mais fundo, há esse conceito de alinhamento com o que eles estão construindo. Quando olhamos para um fundador, consideramos como seu histórico se encaixa em sua startup. Não vamos questioná-los sobre cada detalhe minucioso do que estão desenvolvendo, mas, como investidores de capital de risco, precisamos ter certeza de que a pessoa que está diante de nós é a pessoa certa para dar vida a essa ideia. Considere um neurocientista apresentando um conceito de usina de fusão, por exemplo. Intrigante? Sem dúvida. Mas imediatamente levantaria mais bandeiras do que se fosse apresentado por alguém diretamente do mundo da física nuclear ou de plasmas.

Além disso, observei que os cientistas fundadores geralmente têm um romance encantador com sua tecnologia. É realmente algo belo de se ver. No entanto, acho que é essencial entender que uma tecnologia inovadora e uma empresa bem-sucedida não são sinônimos por definição. É nesses momentos que gostamos de ver um lampejo de uma mentalidade comercial. Não necessariamente um diploma de MBA, mas um senso desenvolvido da dinâmica do mercado, um talento para entender o crescimento comercial, um instinto para reconhecer o talento necessário a bordo para preencher os pontos cegos, se eles mesmos não conseguirem fazer isso. Porque, no final das contas, sem alguém com visão comercial a bordo, até mesmo as ideias mais revolucionárias correm o risco de acumular poeira em um laboratório, em vez de transformar o mundo lá fora.

Existem campos/domínios/tecnologias científicos ou localizações geográficas específicas que vocês têm interesse especial em financiar?

Quando se trata de campos científicos e domínios de deep-tech, nossa abordagem é pragmática e apaixonada. Somos relativamente agnósticos, mas gostamos de navegar nos mares que conhecemos. Nossas decisões e interesses são amplamente moldados pelo conhecimento especializado que abrigamos em nossa empresa e pela vasta rede que construímos ao longo dos anos. É por isso que nosso foco principal é, como eu disse anteriormente, em B2B SaaS, tecnologia industrial e deep-tech.

Geograficamente, até recentemente, estávamos predominantemente orientados para as regiões de língua alemã da Europa. Mas agora estamos ampliando nossos horizontes. Atualmente, estamos planejando nossa pesquisa adicional para incluir os ecossistemas inovadores dos países nórdicos, da Países Baixos e do Reino Unido. Esses são nossos primeiros passos para nos tornarmos uma VC verdadeiramente pan-europeia, e estamos ansiosos para explorar colaborações nessas regiões.

Qual é o valor típico de seus investimentos em startups pré-seed?

Normalmente, nosso ticket de investimento varia de 200.000 a um milhão de euros. Criamos uma reserva em nosso fundo para investimentos de fase seguinte também.

Que critérios você usa para avaliar o potencial de uma startup pré-seed?

Avaliar uma startup pré-seed, para mim, é como olhar para os três cantos de um triângulo. Temos uma estrutura específica para acessar os fundadores de deep-tech, mas, em geral, analisamos essas três áreas principais.

O primeiro canto? A equipe. Ela é o coração de qualquer startup. Estamos procurando aqueles que estão entre os 5% melhores em seu domínio, com forte ênfase na tecnologia de ponta. Não é de surpreender que a Europa esteja repleta desses talentos. Além das credenciais, o outro aspecto fundamental da equipe é a dinâmica. E, é claro, também estou curiosa para saber o quão harmoniosa é a combinação de experiência e visão com a tecnologia que estão desenvolvendo.

Desloque seu olhar para o segundo canto e você encontrará a adequação produto-mercado. Sei que essa frase já é um clichê, mas ela se tornou assim por um motivo. Uma ótima tecnologia sem um objetivo específico é como uma chave sem fechadura. Sempre fico muito animada ao ver startups cujas suposições sobre o mercado não são apenas suposições, mas são fortalecidas por uma validação substancial. Queremos que os setores se identifiquem com o problema que o produto da startup promete resolver.

Para o terceiro e último canto: o estágio do produto. Muitas vezes achamos que, se você ainda estiver mergulhado no trabalho de laboratório, talvez as bolsas e o financiamento público possam ser seus melhores aliados. Para nós, o ponto ideal surge quando você está prestes a revelar um protótipo ou, melhor ainda, quando um protótipo já está em andamento.

Quais são os desafios mais comuns que os cientistas que se tornaram empreendedores enfrentam e como você os ajuda nessas situações?

Por meio de inúmeras interações com fundadores e colegas investidores, alguns desafios são mais persistentes do que outros.

Um dos que provavelmente é mais discutido é a tabela de capitalização. Os cientistas-fundadores geralmente se sentem intimidados quando uma figura proeminente, como um professor cujo trabalho eles desenvolveram, pede uma grande participação acionária. Eles pensam: “Devo a essa pessoa toda a minha pesquisa; vou dar a ela o que ela quiser”. Entretanto, a entrega de grandes participações acionárias logo no início pode levar a uma diluição significativa no futuro. Muitas vezes nos vemos mediando essas situações, defendendo participações de um dígito. Isso não acontece porque “as VCs querem ter todo o poder”, mas justamente pelo contrário – para nós, é fundamental garantir que os fundadores continuem comprometidos e valorizados.

Outra coisa que surge quando você faz a pergunta a um cientista-fundador: “Qual é a visão da sua empresa?”, é que ele geralmente descreve seu produto e o roteiro para o lançamento. É como imaginar um carro, mas esquecer a estrada em que ele vai dirigir. Há muito mais em uma startup do que seu produto, e enfatizamos que não se trata apenas de tecnologia, mas de criar um ecossistema que englobe visão, equipe e crescimento. Isso pode envolver a contratação de alguém com uma mentalidade comercial, alguém que possa ver o panorama geral e garantir que a trajetória da empresa se alinhe ao potencial do produto.

E com isso, mais uma armadilha comum que eu mencionaria é subestimar a importância da perspicácia comercial. O velho ditado “construa e eles virão” é, infelizmente, mais fantasia do que fato. Uma tecnologia excepcional é metade da batalha; garantir que ela tenha repercussão no mercado é a outra metade. Às vezes, eu me pegava pensando “Será que esse setor sabe que tem esse problema?!” depois de ouvir o pitch de um cientista-fundador.

É claro que os desafios também surgem das nuances burocráticas ligadas às regiões geográficas, especialmente quando se trata de negociações de transferência de propriedade intelectual. Nesse caso, não existe uma solução única para todos. Para combater isso, oferecemos o Clueless No More, reunindo painéis e organizando eventos para estimular diálogos, compartilhar percepções de fundadores e descobrir coletivamente caminhos para atravessar esses terrenos desafiadores.

Qual é a extensão do seu envolvimento e apoio às startups nas quais você investe?

Na First Momentum Ventures, nosso orgulho não está apenas em preencher cheques, mas em arregaçar as mangas e mergulhar fundo ao lado das startups do nosso portfólio. O investimento em estágio inicial, ao contrário da crença popular, não é uma grande corrida do ouro. Trata-se de estar na encruzilhada da inovação, da paixão pela tecnologia e, o mais importante, de estabelecer parcerias genuínas com os fundadores. Afinal de contas, qual é o valor do capital sem contexto ou orientação?

Nosso modus operandi aqui nos diferencia. Em quase todos os empreendimentos que apoiamos, atuamos ativamente como casamenteiros, conectando-os a talentos de primeira linha para desenvolver suas equipes. Nossa rede de conexões no setor também se torna uma rede acessível para nossas startups, simplificando os estudos de mercado e as apresentações.

Como parceiros, também nos sentimos à vontade para usar o chapéu de um estrategista, orientando os fundadores na preparação para futuras rodadas de financiamento. Podemos agir como olheiros na fronteira, avaliando o cenário com antecedência para ajudar a posicionar nossos fundadores de forma favorável para as fases subsequentes de financiamento.

Nosso apoio, no entanto, é sempre uma oferta na mesa, nunca uma imposição. Acreditamos na autonomia e respeitamos as jornadas exclusivas de cada uma das startups de nosso portfólio. Portanto, embora estejamos prontos com um conjunto de ferramentas de recursos e conhecimentos especializados, cabe sempre aos fundadores decidir como, ou mesmo se, eles gostariam de se envolver. Afinal de contas, a jornada para o sucesso tem a ver tanto com o respeito às escolhas individuais quanto com a colaboração coletiva.

Você poderia descrever o processo de diligência e o cronograma para tomar uma decisão de investimento?

Quando se trata de due diligence, mantemos dois princípios orientadores em equilíbrio: o respeito pelo tempo do fundador e a importância do detalhamento. Para atingir esse equilíbrio delicado, calibramos nosso processo para durar cerca de duas semanas, garantindo que não deixemos pedra sobre pedra e, ao mesmo tempo, avancemos rapidamente. Lembra-se do triângulo que mencionei anteriormente? O objetivo do jogo é realmente entender os três pontos principais e fazer com que a equipe de investimento se sinta confortável com eles.

No aspecto técnico, aproveitamos nosso conhecimento interno, bem como as entrevistas com especialistas.

A dinâmica da equipe e o potencial da equipe fundadora é o segundo ponto-chave. Aqui, nos aprofundamos no entendimento de seus traços de liderança, sua ética ao trabalhar com colegas de equipe e sua reputação entre os pares. Esse insight vem principalmente de conversas e referências e traça um retrato holístico da equipe por trás da tecnologia.

Por fim, a previsão de mercado. É muito importante para nós avaliarmos as promessas e as possíveis armadilhas do cenário do mercado. No momento, dependemos em grande parte de entrevistas para nos ajudar a fazer esse escopo, mas estou ansiosa para integrar esse componente também à nossa estrutura tecnológica.

Como os cientistas que leem este blog devem abordá-la para obter mais orientações e com o que eles devem vir preparados?

Eles são mais do que bem-vindos a participar de nossa comunidade no Clueless No More. Criamos esse espaço para promover a troca gratuita de conhecimento e garantir canais abertos de comunicação. Quando estiver lá, sinta-se à vontade para entrar em contato comigo sobre qualquer assunto, a qualquer momento. Não é necessário nenhum preparo prévio; se algo estiver em sua mente, vamos conversar sobre isso. Dito isso, embora eu adore ser a mais útil possível, sempre serei transparente quanto à minha capacidade e experiência em determinados assuntos. Lembre-se apenas de vir com o coração aberto. Às vezes, o feedback ou o conselho pode ser difícil de digerir, mas é sempre compartilhado com as melhores intenções.

Você poderia compartilhar alguns insights sobre suas opiniões a respeito de PI e patentes quando se trata de startups baseadas em pesquisa?

Navegar pela transferência de PI requer paciência e preparação. Muitas vezes, o processo pode ser mais complicado e extenso do que os cientistas-fundadores preveem. Aqui estão alguns dos principais insights que obtive, especialmente de nosso recente painel de discussão sobre transferência de PI na Clueless No More, que organizamos em conjunto com a SPRIN-D, e recebemos os insights de Georg Püschel (Wandelbots), Patrik Aspermair (NOSI) e Barbara Diehl (SPRIN-D):

  • Espere atrasos: Sempre preveja que o processo de transferência de IP será demorado. É fundamental não apressar as coisas ou tomar decisões sob pressão. Preparação e paciência são seus aliados aqui. O processo pode levar até um ano. Leve isso em conta.
  • Procure aconselhamento de experientes: É benéfico ter alguém com experiência em primeira mão para orientá-lo durante o processo. Se possível, encontre um fundador de sua instituição que já tenha passado por isso antes. Eles podem oferecer uma perspectiva familiar e compreensiva – podem encontrá-lo em seu ponto de partida e já têm uma boa ideia de onde você deve ir.
  • A negociação é fundamental: Durante as reuniões iniciais com os escritórios de transferência de tecnologia, você pode receber uma lista de requisitos “padrão”. Embora essas possam ser suas solicitações iniciais, elas não são definitivas. Esteja sempre pronto para negociar e buscar clareza em suas exigências. Entenda por que determinadas condições estão sendo estabelecidas e, com a ajuda do seu consultor, entre nas negociações subsequentes com a cabeça fria.
  • Tenha empatia com os escritórios de transferência de tecnologia: É importante lembrar que os profissionais de transferência de tecnologia não são adversários. Eles são apaixonados por sua tecnologia e querem apoiar sua startup. Entretanto, eles também têm a responsabilidade de proteger os interesses da universidade e, por extensão, de entidades maiores como o Ministério da Educação. Essa é a razão pela qual acredito que, às vezes, eles parecem rigorosos ou cautelosos. Aborde as negociações com o entendimento de que ambos os lados estão trabalhando para atingir um objetivo comum.

Por fim, que mensagem ou insights você gostaria de transmitir aos cientistas que desejam transformar suas pesquisas em startups inovadoras e bem-sucedidas?

A jornada à frente é ao mesmo tempo empolgante e assustadora! Aqui estão algumas dicas para guiá-lo ao longo do caminho.

Sua pesquisa é a base da sua startup e você é o melhor do mundo nisso. Acredite em seu potencial e em sua capacidade de fazer a diferença. Essa convicção impulsionará sua ambição, o ajudará em momentos desafiadores e será um ímã para os outros, inspirando-os a acreditar em sua visão. Mas lembre-se, uma startup é mais do que apenas pesquisa de ponta e você precisa desenvolver uma perspectiva holística desde cedo. Envolva-se em diálogos comerciais e crie conexões com a indústria e relações na VC desde o início, bem antes do estágio de protótipo. Assim como o método científico prospera com o escrutínio e a revisão por pares, permaneça receptivo ao feedback do setor sobre sua startup e use-o como uma ferramenta para refinar sua estratégia e abordagem. Se navegar por essas águas parecer estranho demais para você, esteja aberto a receber especialistas que possam conduzir o navio ao seu lado. Ao montar sua equipe, olhe para além do seu laboratório; o mundo está repleto de mentes brilhantes de diversas origens, esperando para agregar valor.

E quando a jornada se tornar difícil, lembre-se sempre do “porquê”. Por que você começou esta jornada – para fazer a diferença, para resolver um problema urgente, para trazer uma nova solução para o mundo. Seu “porquê” o manterá fundamentado e motivado.

Reconhecimento

Agradecemos à Ana Koller por contribuir para nossa série sobre a Perspectiva de um Financiador.

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